Dudas en Chernóbil

26 de abril de 1986. Prípiat, Ucrania (Unión Soviética, por aquel entonces). El sistema de seguridad de la planta nuclear de Chernóbil es apagado deliberadamente mientras se realizan algunas pruebas. Tras unos 30 segundos de calma, en el reactor número cuatro se origina una violenta explosión. La energía liberada en ese instante desmorona las más de mil toneladas del edificio. Y es entonces cuando, tras tan solo un puñado de segundos, Chernóbil se ha convertido en el escenario del mayor desastre nuclear y uno de los mayores desastres medioambientales jamás conocidos. En cuanto a magnitud, se estima que la explosión fue 500 veces más potente que los bombardeos de Hiroshima de 1945. En cuanto a impacto humano, sin embargo, más de 30 años después seguimos sin saber el número de víctimas causadas por el incidente.

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El origen de los andares humanos

En algún momento de la historia natural, algunos miembros de la gran familia de los primates prosiguieron su camino sobre dos patas. Los expertos, que definen este proceso bipedestación, llevan décadas discutiendo sobre el origen de este fenómeno que, al fin y al cabo, sirve para diferenciar a nuestra especie (Homo sapiens sapiens) de parientes cercanos como los chimpancés (Pan troglodytes) o los bonobos (Pan paniscus). Pero ahora el debate podría dar un vuelco. Este miércoles, la revista ‘Nature’ anuncia el hallazgo de los restos fósiles de una especie de primate hasta ahora desconocida que podría haber sido uno de los últimos ancestros comunes entre los grandes primates y los humanos.

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El alcohol saludable no existe

Ginebra producida artesanalmente con trigo autóctono, menta y manzanas. Cerveza sin sulfitos. Vermut elaborado con ingredientes ecológicos y hierbas aromáticas. Whisky hecho con agua pura del deshielo y cereales malteados… La publicidad del alcohol ha encontrado un filón en los ‘ingredientes naturales‘ para presentar bebidas alcohólicas al límite entre lo inocuo y lo saludable. El alcohol, sin embargo, por más artesanal, ecológico y sofisticado que pueda venderse, no tiene beneficios para la salud. Es más, la evidencia científica demuestra que es un cancerígeno muy potente.

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Extremos climáticos

La era de los extremos climáticos ya está aquí. En los últimos 20 años, 12.000 fenómenos meteorológicos extremos han dejado su rastro en prácticamente todos los rincones del planeta. Lluvias torrenciales, huracanes, inundaciones, olas de calor y sequías se han cobrado la vida de 495.000 personas y han dejado a su paso unas pérdidas de 3,54 billones de dólares, según los datos del Índice de Riesgo Climático Globalde Germanwatch. ¿Pero es la crisis climática responsable de estos fenómenos? La respuesta es más complicada de lo que, a priori, podría parecer. Científicamente no sería correcto atribuir un evento meteorológico concreto, como el caso de una tempestad o una gota fría, al estado de emergencia climática. Pero, a falta de estadísticas a largo plazo que confirmen esta relación, los expertos recuerdan que la crisis climática está relacionada con el aumento de la frecuencia y la intensidad de este tipo de sucesos. Esta es la cara más visible de una ‘era de los extremos climáticos’ que en los últimos años ha dejado innumerables daños tanto humanos como materiales en todo el planeta.

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Robots biológicos

La historia que leerán a continuación no es ni sobre robots ni sobre la manipulación de formas de vida en etapas incipientes. Tampoco es sobre la génesis de la vida artificial. Es algo más complicado que todo esto. Se trata de la creación de un nuevo tipo de máquinas vivientes. Una vez lanzada una advertencia sobre la complejidad de este logro, ahí va la noticia. Un equipo de investigadores ha anunciado la creación de unas minúsculas “máquinas completamente biológicas“, de apenas un milímetro de tamaño, a partir de células embrionarias de rana. Es decir, desde cero. “Se trata de un nuevo tipo de artefacto: un organismo vivo y programable”, matiza Joshua Bongard, uno de los investigadores responsables de esta creación.

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Impunidad para los ecocidios

“La crisis climática es el resultado de un sinfín de ecocidios – crímenes contra el medio ambiente – que han quedado impunes”, exclamó enfurecida Delfina Catip, lideresa indígena del Pueblo Awajun, durante ya finalizada Cumbre del Clima; un evento en el que el movimiento ecologista había depositado sus esperanzas y que ha acabado por decepcionar con un tímido acuerdo. Así que, ahora más que nunca, los activistas recuerdan que “la Tierra necesita un buen abogado“. Bajo este contundente lema, lanzado por la oenegé Earthjustice, los expertos en derecho ambiental reclaman un mayor compromiso para proteger una naturaleza de por sí desamparada. “La gravedad de la emergencia climática, de la que tanto se habla últimamente, no está reflejada a nivel legal. Las buenas intenciones no son suficientes. Necesitamos una normativa más estricta para evitar que se siga contaminando y expoliando los recursos naturales de manera indiscriminada”, comenta Antoni Pigrau Solé, catedrático de derecho internacional de la Universitat Rovira i Virgili (URV) y director del Centre d’Estudis de Dret Ambiental de Tarragona (CEDAT).

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Gigantopithecus blacki

Si la historia evolutiva de nuestra especie fuera un libro tendría muchas, quizás demasiadas, páginas extraviadas. O, mejor dicho, capítulos que hasta ahora no conocíamos del todo por la falta de testimonios que pudieran dar fe de lo que ocurrió. Todo esto podría cambiar radicalmente ahora que los análisis genéticos han tomado el relevo para escribir sobre todo aquello de lo que ya no queda rastro. Muestra de ello, un nuevo estudio en el que por primera vez se logra reconstruir las proteínas de unos restos fósiles de dos millones de años de antigüedad y, a partir de ahí, aclarar el linaje de un misterioso primate extinto.

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Cerebros resucitados

El límite entre la vida y la muerte, o al menos como lo entendemos desde el punto de vista científico, podría empezar a desvanecerse. Un nuevo estudio, publicado este mismo miércoles en la revista ‘Nature’, anuncia que se ha logrado “restaurar y preservar algunas funciones y estructuras celulares en el cerebro de cerdos que habían sido decapitados por producción alimentaria cuatro horas antes”. Es decir, se ha conseguido que un órgano que consideraríamos muerto vuelva a tener sangre fluyendo por la mayoría de arterias y vasos sanguíneos, el metabolismo cerebral reactivado e incluso conexiones sinápticas espontáneas a nivel celular. La hazaña científica, sin embargo, queda matizada por la cautela sobre las incógnitas que rodean el funcionamiento del cerebro. De hecho, no hay evidencia de esta actividad cerebral inducida se pueda relacionar directamente con un estado de conciencia percepción. Esto, en términos prácticos, significaría que se ha logrado devolver al cerebro parte de sus funciones vitales pero no devolverlo a la vida.  

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Biodiversidad marina arrollada

Mar adentro, cetáceos y barcos, los grandes mamíferos marinos y las grandes embarcaciones humanas para navegar por las aguas, se ven obligados a compartir un mismo espacio. En ocasiones, sin embargo, esta ‘convivencia forzada’ se tambalea cuando la presencia de unos pone en riesgo la supervivencia de los otros. La comunidad científica y las asociaciones ecologistas alertan de que el aumento del tráfico marino está intensificando las colisiones con ballenas, delfines, cachalotes, belugas, narvales y zifios, unos encontronazos accidentales que suelen pasar desapercibidos para los tripulantes pero que para los animales pueden suponer la muerte.

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Los fraudes anticáncer

Un estilo de vida saludable es clave para evitar determinados tipos de enfermedades. Una alimentación equilibrada, de hecho, contribuiría a prevenir hasta un 35% de los casos de cáncer. Prevenirlo, pero jamás curarlo. A pesar de ello, son muchos los que proclaman las virtudes de determinados alimentos para combatir, frenar -incluso sanar- las células tumorales. La cúrcuma es, según muchas de estas voces ligadas a la pseudociencia, el “más potente alimento anticáncer”. También tienen esa presunta virtud las semillas de lino, el brócoli, los frutos rojos y los cítricos. Médicos, investigadores y nutricionistas consultados por este diario aseguran que, si bien es cierto que podemos tomar una serie de precauciones y adquirir hábitos saludables que ayuden a la prevención de la enfermedad, la alimentación -por más sana que sea- no es un tratamiento.

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